In Europe’s Brexit: EU Perspectives on Britain’s Vote to Leave, editor Tim Oliver brings together contributors to refocus attention from the impact of Brexit upon the UK to instead consider the perspectives of the 27 other EU countries as well as the implications for EU institutions. This is a well-written collection that will prompt readers to better understand the desires, motivations and viewpoints of the different EU member states, finds Chris Stafford. 

This book review has been translated into Spanish by Hanna HorstGabby Iorga and Marta Kozielska (Spanish LN785, teacher Esteban Lozanoas part of the LSE Reviews in Translation project, a collaboration between LSE Language Centre and LSE Review of Books. Please scroll down to read this translation or click here.

Europe’s Brexit: EU Perspectives on Britain’s Vote to Leave. Tim Oliver (ed.). Agenda Publishing. 2018.

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For many, the result of the UK’s referendum on European Union membership came as quite a shock. This was as true for Europe’s political elite as it was for much of the general public and even many of those advocating the ‘Leave’ option. Naturally, such a monumental event and the subsequent proceedings have warranted considerable coverage and analysis, but more often than not, the majority of this has focused primarily on the UK. The causes, consequences and meanings of ‘Brexit’ are all typically looked at from a British perspective, and it is commonly assumed that this issue is just as important to the rest of Europe as it is to the UK. However, it is easy to forget that when we talk about the EU, we are not just referring to an autonomous political entity, but rather to 27 other individual countries, each with their own problems and priorities, for which continuing issues relating to both the eurozone and migrant crises render the UK’s imminent withdrawal from the EU less important than the British might like to think.

It is here that Europe’s Brexit aims to contribute, with editor Tim Oliver stating in the introduction that the focus of the book is not the UK, but the countries and the institutions that will be left behind as it separates itself from the EU. Actors more central to the issues, such as Germany, France, Ireland, Poland and the EU institutions themselves, have been given their own chapters, while other member states have had to share, being grouped by geographical proximity. This serves to reduce the overall length of the book but without significantly compromising the extent of material covered. The ‘Benelux’ nations are a good example of this, as despite not being able to give as much individual attention to each country, Rem Korteweg and his co-authors manage to analyse the three nations with the same level of depth and insight that Vivien Pertusot does in a chapter focused solely on France.

The time period covered by the book is fairly brief in duration but significant and tumultuous in nature. Aside from some relevant history, the book primarily covers the 21-month period from June 2015, when then UK Prime Minister David Cameron informed the European Council that he wished to renegotiate the country’s terms of membership, up until March 2017, when his successor, Theresa May, informed the council that Article 50 was being triggered and Britain was to formally begin the process of leaving the EU.

Image Credit: (Caitlin Regan CC BY 2.0)

Despite the variation in the countries covered and the numerous different authors who contributed to this work, Oliver has managed to ensure remarkable consistency throughout the book. Each country is analysed according to how they responded and acted during four defined periods: namely, Britain’s pre-referendum renegotiations; the referendum campaign itself; the result of the referendum; and, finally, the divorce negotiations after the triggering of Article 50. However, even within this common structure, the authors have been able to tailor each chapter to focus on the issues that best reflect the actions of their respective country or countries.

When discussing Mediterranean member states, for example, Eleanora Poli and her co-authors present their information quite differently to how António Raimundo and Laia Mestres do on Spain and Portugal; but the shared yet flexible structure allows each chapter to present the subject matter in a manner best suited to each case. This also allows for easy comparison between the different countries and facilitates the construction of the bigger picture, without the chapters having to constantly reference each other.

This means that as the book progresses, it is clear to see the different approaches and motivations of various member states. Nicolai von Ondarza writes that countries such as Germany initially saw renegotiations as a technical matter and assumed the UK was too pragmatic to actually leave the EU; whereas Andrew Gilmore shows that due to its own experiences with EU referendums, Ireland was much less certain of a ‘Remain’ vote and was far more willing to appease the UK up to a point, due to the close economic, political and social links between the two countries.

Nevertheless, what is also striking is just how unified the member states have been throughout the period covered in the book, maintaining a united front and refusing to compromise on key issues such as the four freedoms of the single market, making negotiations much tougher for the UK government. In addition, they have all accepted that the figureheads of the EU institutions should be the ones to speak and negotiate on behalf of everyone, which helps to explain why despite its size and diversity, the EU is often presented as a single Brussels-based entity. This is in stark contrast to the UK where disunity and constant competition within the country, and perhaps more importantly within the government itself, are constantly making headlines.

However, one potential criticism of the book is that the distinctness of each chapter, in conjunction with the common themes that run throughout it, results in most of these issues being reiterated constantly in each new contribution, with the content thus becoming quite repetitive in places. Whichever country the discussion is focused on, be it France, Germany, Malta or the Czech Republic, regular references are made to how these countries have many other pressing concerns; how in the beginning they wanted the UK to remain a member but not at any cost; and then how after the referendum their focus was primarily on moving forward without the UK rather than how to actually separate. While it is of course interesting and relevant that certain themes and beliefs are so strong that they resonate across 27 very diverse nations, anyone reading the book from cover to cover will likely grow weary of these sentiments before too long.

These oft-repeated sentiments may also grind with a reader depending on their political viewpoint. Those more sceptical of European integration may find the view of an upbeat and unified EU27 quickly putting ‘Brexit’ behind them to be a rose-tinted view of the situation on the continent. On the other hand, those less enthusiastic about the ‘Brexit’ process may see this book as containing important lessons about Britain’s position in the world, both real and perceived, and how it could have better approached its relationship with Europe over the past few years.

Regardless, this is a well-written book that states its case clearly and highlights important issues that have often been lacking from other commentary and analysis thus far. While for many readers the book will prompt them to consider what could have been done differently up until now, the book’s key concept of understanding different national perspectives will be important to remember going forward. As the UK attempts to forge its own path in the world, making a concerted effort to understand the desires, motivations and perspectives of other nations will be crucial if it wants to make the most of its newly found ‘independence’.


Chris Stafford is a PhD student at the University of Nottingham, focusing on democracy and representation.  His current research investigates how MPs have reacted to the result of the EU Membership Referendum and how this relates to the opinions of their constituents. Read more by Chris Stafford.

Note: This review gives the views of the author, and not the position of the LSE Review of Books blog, or of the London School of Economics. 


En el Brexit de Europa: Perspectivas de la UE sobre el Voto de Salida de Gran Bretaña, el editor Tim Oliver reúne a los colaboradores para reorientar la atención del impacto del Brexit en el Reino Unido y considerar en su lugar las perspectivas de los otros 27 países de la UE, así como las implicaciones para las instituciones de la UE. Se trata de una colección bien escrita que incitará a los lectores a comprender mejor los deseos, las motivaciones y los puntos de vista de los diferentes Estados miembros de la UE, según Chris Stafford.

Brexit de Europa: Perspectivas de la UE sobre el Voto de Salida de Gran Bretaña. Tim Oliver (ed.). Agenda Publishing. 2018.

Review translated by Hanna Horst, Gabby Iorga and Marta Kozielska (Spanish LN785, teacher Esteban Lozano).

Para muchos, el resultado del referéndum del Reino Unido sobre la adhesión a la Unión Europea supuso una gran sorpresa. Esto era tan válido para la élite política de Europa como para gran parte del público en general e incluso para muchos de los que defendían la opción de “irse”. Naturalmente, un evento tan monumental y los procedimientos subsiguientes han merecido una cobertura y un análisis considerables, pero en la mayoría de los casos, se han centrado principalmente en el Reino Unido. Las causas, consecuencias y significados del ‘Brexit’ se consideran típicamente desde una perspectiva británica, y se asume comúnmente que esta cuestión es tan importante para el resto de Europa como lo es para el Reino Unido. Sin embargo, es fácil olvidar que cuando hablamos de la UE, no nos referimos únicamente a una entidad política autónoma, sino a otros 27 países individuales, cada uno con sus propios problemas y prioridades, para los que los continuos problemas relacionados tanto con la crisis de la zona del euro como con la de los inmigrantes, hacen que la inminente retirada del Reino Unido de la UE sea menos importante de lo que a los británicos les gustaría pensar.

Es aquí donde el Brexit de Europa pretende contribuir, con el editor Tim Oliver afirmando en la introducción que el foco del libro no es el Reino Unido, sino en los países y las instituciones que dejarán atrás al separarse de la UE. A los actores más importantes en estas problemáticas, como Alemania, Francia, Irlanda, Polonia y las propias instituciones de la UE, se les han asignado sus propios capítulos, mientras que otros Estados miembros han tenido que compartir, agrupados por proximidad geográfica. Esto permite reducir la longitud total del libro, pero sin comprometer significativamente la extensión del material cubierto. Las naciones del “Benelux” son un buen ejemplo de ello, ya que, a pesar de no poder prestar tanta atención individual a cada país, Rem Korteweg y sus coautores consiguen analizar las tres naciones con el mismo nivel de profundidad y perspicacia que Vivien Pertusot en un capítulo dedicado exclusivamente a Francia.

El período de tiempo cubierto por el libro es bastante breve en duración, pero significativo y tumultuoso en su naturaleza. Aparte de algunos antecedentes relevantes, el libro cubre principalmente el período de 21 meses desde junio de 2015, cuando el entonces primer ministro del Reino Unido, David Cameron, informó al Consejo Europeo que deseaba renegociar los términos de membresía del país, hasta marzo de 2017, cuando su sucesora, Theresa May, informó al Consejo que el artículo 50 se activaba y que Gran Bretaña debía comenzar formalmente el proceso de salida de la UE.

Image Credit: (Caitlin Regan CC BY 2.0)

A pesar de la variedad en los países cubiertos y de los numerosos autores diferentes que contribuyeron a este trabajo, Oliver ha logrado asegurar una consistencia notable en todo el libro. Cada país es analizado de acuerdo a cómo respondió y actuó durante cuatro períodos definidos, a saber: las negociaciones previas al referéndum de Gran Bretaña, la propia campaña del referéndum, el resultado del referéndum y, finalmente, las negociaciones de divorcio tras la activación del artículo 50. Sin embargo, incluso dentro de esta estructura común, los autores han podido adaptar cada capítulo para centrarse en los temas que mejor reflejan las acciones de sus respectivos países.

Al discutir los estados miembros del Mediterráneo, por ejemplo, Eleanora Poli y sus coautores presentan su información de manera muy diferente a cómo lo hacen António Raimundo y Laia Mestres sobre España y Portugal, pero la estructura compartida, pero flexible, permite que cada capítulo presente el tema de la manera más adecuada para cada caso. Esto también permite una comparación fácil entre los diferentes países y facilita la construcción de un panorama de conjunto más amplio, sin que los capítulos tengan que referirse constantemente el uno al otro.

Esto significa que a medida que avanza el libro, se ven claramente los diferentes enfoques y motivaciones de los distintos estados miembros. Nicolai von Ondarza escribe que países como Alemania inicialmente vieron las renegociaciones como un asunto técnico y asumieron que el Reino Unido era demasiado pragmático para salir realmente de la UE, mientras que Andrew Gilmore muestra que, debido a sus propias experiencias con los referendos de la UE, Irlanda estaba mucho menos segura de un voto “permanecer” y mucho más dispuesta a apaciguar al Reino Unido hasta cierto punto, debido a los estrechos vínculos económicos, políticos y sociales entre los dos países.

Sin embargo, lo que también sorprende es cuán unidos han estado los estados miembros a lo largo del período cubierto en el libro, manteniendo un frente unido y negándose a comprometerse en temas clave, como las cuatro libertades del mercado único, haciendo las negociaciones mucho más difíciles para el Gobierno del Reino Unido. Además, todos han aceptado que las figuras representativas de las instituciones de la UE deben ser las que hablen y negocien en nombre de todos, lo que ayuda a explicar por qué, a pesar de su tamaño y diversidad, la UE se presenta a menudo como una única entidad con sede en Bruselas. Esto contrasta claramente con el Reino Unido, donde la desunión y la competencia constante dentro del país, y quizás más importante, dentro del propio gobierno, está constantemente en los titulares.

Sin embargo, una crítica potencial del libro es que la distinción de cada capítulo, junto con los temas comunes que lo acompañan, hace que la mayoría de estos temas se reiteren constantemente en cada nueva contribución, con lo que el contenido se vuelve bastante repetitivo en algunos partes. En cualquier país en el que se centre la discusión, ya sea en Francia, Alemania, Malta o la República Checa, se hacen referencias periódicas a estos países y a que tienen muchas otras cuestiones urgentes; cómo al principio querían que el Reino Unido siguiera siendo miembro, pero no a cualquier costo; y luego, después del referéndum, su enfoque se centró principalmente en avanzar sin el Reino Unido en lugar de considerar cómo separarse realmente. Si bien, por supuesto, es interesante y relevante que ciertos temas y creencias son tan fuertes que resuenan en 27 naciones muy diversas, cualquiera que lea el libro de principio a fin probablemente se cansará de estos sentimientos en poco tiempo.

Estos sentimientos a menudo repetidos también pueden demoler un lector dependiendo de su punto de vista político. Aquellos más escépticos de la integración europea pueden encontrar la optimista y unificada UE de los 27 que rápidamente se olvida de los problemas de “Brexit”, como una visión teñida de color rosa de la situación en el continente. Por otro lado, los menos entusiastas con el proceso ‘Brexit’ pueden considerar que este libro contiene lecciones importantes sobre la posición de Gran Bretaña en el mundo, tanto reales como percibidas, y cómo podría haber mejorado su relación con Europa en los últimos años.

En cualquier caso, este es un libro bien escrito que expone claramente su caso y resalta cuestiones importantes que a menudo han faltado en otros comentarios y análisis hasta este momento. Mientras que, para muchos lectores, el libro les pedirá que consideren lo que se podría haber hecho de manera diferente hasta ahora, el concepto clave del libro para comprender las diferentes perspectivas nacionales será importante para recordar cómo seguir adelante. Mientras que el Reino Unido intente hacer su propio camino en el mundo, hacer un esfuerzo concertado para comprender los deseos, motivaciones y perspectivas de otras naciones será crucial si el país quiere aprovechar al máximo su “independencia” recién descubierta.


Chris Stafford es estudiante de doctorado en la Universidad de Nottingham y se centra en la democracia y la representación. Su investigación actual explora cómo los parlamentarios han reaccionado ante el resultado del referéndum sobre la membresía de la UE y cómo esto se relaciona con las opiniones de sus electores. Read more by Chris Stafford.

Nota: Esta reseña ofrece los puntos vista del autor, y no las posiciones del blog de LSE Review of Books, o de LSE, London School of Economics.

 

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